Pas de retour pour Bitcoin ? Pourquoi les cryptomonnaies du monde ont peut-être déjà atteint leur apogée ?

6

Il y a trois problèmes avec les crypto- monnaies qui freinent l’utilisation de Bitcoin : les limitations technologiques, le risque de fraude et les restrictions d’utilisation.

“BE MORE BRENDA”, disent les publicités pour CoinCorner, un centre de change de monnaies cryptographiques. Ils sont apparus dans le métro de Londres l’été dernier, mettant en vedette un retraité joyeux qui, apparemment, avait acheté quelques bitcoins en seulement 10 minutes.

A découvrir également : À quoi faut-il s'attendre à la conclusion de votre première opération ?

C’était un mauvais conseil. Six mois plus tôt, un simple bitcoin coûtait un peu moins de 18 000 €. Au moment de la parution des annonces, leur valeur avait chuté à 6 200 €. De nos jours, il est affiché à seulement 4 625 €.

Pendant que le prix montait en flèche, de grandes institutions financières comme Barclays et Goldman Sachs ont flirté avec l’ouverture de pupitres de négociation en cryptomonnaies. Les maisons de courtage envoyaient des courriels enthousiastes à leurs clients. La Chicago Board Options Exchange (CBOE), l’une des principales bourses de produits dérivés au monde, a lancé un contrat à terme bitcoin. Des centaines de cryptodevises imitatrices ont également grimpé en flèche, certaines surpassant de loin le bitcoin lui-même. L’ondulation a augmenté de 36 000 % en 2017.

A lire en complément : Assurance pour les agences de marketing

La descente a été d’autant plus brutale. Ceux qui ont acheté près du sommet se sont retrouvés avec l’un des actifs les moins performants au monde. Les start-ups de Cryptomonnaies ont licencié des employés ; les banques ont mis leurs produits à l’écart. Le 14 mars, le CBOE a déclaré qu’il cesserait bientôt d’offrir des contrats à terme sur bitcoin. Bitmain, un mineur dans le domaine de la monnaie cryptographique, semble avoir procédé à une introduction en bourse planifiée. Les mineurs maintiennent une chaîne de cryptage des monnaies, une base de données de transactions distribuée, en utilisant un grand nombre d’ordinateurs spécialisés et sont payés en pièces nouvellement frappées.

La vitesse à laquelle la bulle s’est gonflée puis éclatée invite à faire des comparaisons avec les manies financières passées. L’on peut notamment citer l’engouement pour les tulipes en 1636-37 et la montée et la chute de la South Sea Company à Londres en 1720. Les passionnés de monnaies cryptographiques aiment prétendre à une comparaison plus flatteuse – avec la bulle Internet des années 1990, soulignant que, malgré la mousse, des entreprises viables ont émergé de cet épisode. Mais le fiasco de la cryptocriminalité a mis au jour trois problèmes profonds et connexes : l’ampleur de l’activité réelle est extrêmement exagérée ; la technologie n’évolue pas bien ; et la fraude est peut-être endémique.

Utilisation à faible niveau

Pensez d’abord à la surestimation de l’activité. Dix ans après leur invention, l’utilisation des monnaies cryptographiques pour payer des biens et services reste un passe-temps de niche.

Le bitcoin est la monnaie de cryptographie originale et reste la plus populaire. En janvier, Satoshi Capital Research, une société de cryptologie, a déclaré que les transactions bitcoin en 2018 s’élevaient à environ 3 trillions d’euros, soit plus de six fois le volume traité par PayPal. Mais de tels chiffres incluent beaucoup de doubles comptages, principalement liés à la façon dont bitcoin gère le changement, explique Kim Grauer de Chainalysis, une société qui analyse la chaîne de blocage de bitcoin. Si l’on fait abstraction de cela, Chainalysis estime que le bitcoin a représenté environ 720 milliards d’euros de véritables transferts de valeur.

De ce montant, Mme Grauer estime qu’une fraction seulement a été utilisée pour acheter des choses. Environ 2,4 milliards de dollars ont été versés à des prestataires de services aux commerçants, une somme dérisoire par rapport aux 13 milliards d’euros de transactions sur Alipay et WeChat Pay, deux applications de paiement chinoises, en 2017.. Ce sont ces mêmes prestataires qui gèrent les paiements pour les entreprises. Les marchés de Darknet, qui vendent des détails de cartes de crédit volées, des drogues à usage récréatif, des médicaments bon marché et autres, représentaient 536 millions d’euros et les sites de jeu 760 millions d’euros. La majeure partie du reste était liée à la spéculation.

Même pour les spéculateurs, les affaires sont moins dynamiques qu’il n’y paraît. Le “Wash trading”, dans lequel les traders s’achètent et se vendent entre eux (ou à eux-mêmes) pour créer l’illusion d’un volume, est largement répandu. Pour une présentation le 20 mars devant la Securities and Exchange Commission, un régulateur financier américain, Bitwise Asset Management, un gestionnaire de fonds de cryptodevises, a analysé 81 échanges de monnaies cryptographiques. Il a estimé que 95 % du volume des échanges pourrait être artificiel. Le ministère américain de la Justice enquête sur les allégations de manipulation des prix.

Modèles limités

Le deuxième problème est que la technologie est trop maladroite pour fonctionner à l’échelle. Selon Nicholas Weaver, informaticien à l’Université de Californie à Berkeley, il est peu probable que le monde puisse adopter les cryptomonnaies en masse. Contrairement à Alipay ou WeChat Pay, les monnaies cryptographiques ressemblent beaucoup plus à de nouveaux systèmes financiers plutôt qu’à des extensions du système actuel. Mais ils ont de sérieux défauts de conception.

Le créateur pseudonyme de Bitcoin, Satoshi Nakamoto, voulait qu’il soit résistant au contrôle des gouvernements et des banques tyranniques. Les enregistrements de paiement ne sont donc pas centralisés, mais diffusés à tous les utilisateurs.

En général, l’on peut constater une émission d’un nouveau lot de bitcoin toutes les 10 minutes en moyenne. Cela limite le réseau au traitement d’environ sept transactions par seconde. En 2017, alors que la bulle se gonflait, le système s’est bouché. Pour s’assurer que les transactions se déroulaient, les utilisateurs devaient payer les mineurs à un moment donné, allant jusqu’à 44 € par transaction.

De plus, le bitcoin est conçu de telle sorte que seulement 21 millions de bitcoins seront créés, ce qui le rend intrinsèquement déflationniste. L’exploitation minière, qui est essentiellement une loterie autorégulatrice dans laquelle les participants se font concurrence pour l’achat de billets, est gourmande en énergie. Au plus fort du boom, on pensait qu’il consommait autant d’électricité que l’Irlande (de nos jours, il en consomme autant que la Roumanie).

Une monnaie d’exécution des contre-mesures

Le dernier problème, c’est la fraude. Les transactions sont irréversibles – une aubaine pour les escrocs. Les combines à la Ponzi sont courantes, tout comme l’incompétence. Les échanges de devises cryptographiques s’effondrent souvent ou font l’objet de piratage.

En février, QuadrigaCX, une bourse canadienne, a déposé son bilan, affirmant qu’elle avait perdu 146 millions d’euros en dépôts lorsque son fondateur, Gerard Cotton, est décédé, car lui seul connaissait les clés de cryptage protégeant les dépôts de QuadrigaCX. Mais le 1er mars, Ernst & Young, désigné pour s’occuper de la faillite, a déclaré que les adresses des dépôts semblent avoir été vides pendant au moins huit mois avant la date à laquelle M. Cotton serait décédé.

Des tentatives sont en cours pour contourner certaines de ces limites. Certains amateurs de bitcoin testent un add-on appelé Lightning Network, qui tente d’accélérer les choses en déplaçant de nombreuses transactions hors de la chaîne de blocage. Les pièces d’écurie, dont la valeur est censée être rattachée à quelque chose d’autre, sont présentées comme un moyen de freiner la spéculation. Encore une fois, la promesse est souvent en deçà de la réalité. Le 14 mars, Tether, la monnaie d’écurie la plus populaire, avec 2 milliards de dollars en circulation, a déclaré qu’elle pourrait ne pas être entièrement soutenue par des dollars après tout. Aucun d’entre eux n’a atteint le taux d’utilisation limité de bitcoin.

Espoirs pour l’avenir

La plupart des fans veulent simplement que les prix des cryptomonnaies recommencent à augmenter. En 2017, John McAfee, un passionné de cryptologie qui a gagné sa vie avec un logiciel antivirus, a déclaré que si bitcoin ne valait pas un million de dollars en 2020, il mangerait une partie intime de son anatomie à la télévision. Le 20 mars, il a tweeté que perdre ce pari n’était “pas mathématiquement possible”.

L’an dernier, Jack Dorsey, le patron de Twitter, a déclaré qu’il pense que bitcoin sera la “monnaie unique” du monde dans une décennie. Facebook travaille sur une sorte de projet de cryptodevises. Les analystes de marché et les experts donnent l’assurance que la devise s’envolera bientôt à nouveau.

M. Weaver est sceptique, du moins à court terme. Le boom et l’effondrement très visibles, ainsi que l’attention accrue des organismes de réglementation, ont probablement réduit le nombre de nouveaux clients consentants, dit-il.

Mais les sponsors font de leur mieux. Ils ont pris l’habitude de parler de l’après-buste comme d’un “hiver crypto”. L’analogie voulue est celle de l’intelligence artificielle : dans les années 1970 et 1980, des difficultés de financement ont marqué les “hivers de l’intelligence artificielle” après que le battage médiatique a dépassé la réalité. Ce qui implique qu’un jour, l’été reviendra.